Las Vegas in de jaren 1950

In 1950 veranderde er flink wat in Las Vegas. De stad werd opgericht in 1905, maar slechts een halve eeuw later was het aantal inwoners van de Las Vegas Valley al gegroeid tot 44.600. Daarnaast trok de stad jaarlijks ook nog eens meer dan 8 miljoen toeristen aan, de meeste ervan op zoek naar de opwinding van het gokken in de casino’s. Verslagen van toen stelden vast dat de toeristen gemiddeld $200 miljoen in de casino’s pompten.

Het aantal inwoners van de stad bleef stijgen tijdens de Tweede Wereldoorlog, maar gevaar van de gokindustrie die dreigde onder de controle van de maffia te vallen, was nog steeds overheersend als het toekwam op de ontwikkeling van de stad. In 1951 besloot men tijdens een hoorzitting dat geld afkomstig van de georganiseerde misdaad ontwijfelbaar gelinkt was aan de casino’s in Las Vegas en daardoor een controlerend belang in de stad aan het worden was. De maffia groepen verdiende hierdoor grote sommen geld dat hun grip over het land versterkte. Een voorstel werd naar voor gebracht in de Senaat om federale controle uit te voeren over het gokspel, maar stierf in het committee na de input van Senator Pat McCarran.

Terwijl de politiek rond de goklegislatie bezorgend was voor de toekomst van de stad, hing er 65 mijl verderop een nog ergere donderwolk. De “atoomkoorts” had het land in haar macht en in 1951 begonnen de bovengrondse nucleaire testen op de Nevada Test Site. In 1952 werd een test getoond op de televisie, wat in Las Vegas casino’s leidde tot veel wedstrijden. Atomic Cocktails, Atomic kapsels en Miss Atomic Blast schoonheidswedstrijden werden allemaal entertainment hoogtepunten tot de Test Ban Treaty in effect kwam in 1963.

Maar naarmate het decennium verderging, was het gokspel niet meer de reden waarom mensen Las Vegas bezochten. Verschillende hotel en casino resorts werden gefundeerd door Mormoonse bankiers, inclusief The Tropicana. Bovendien speelde Frank Sinatra regelmatig in de stad met zijn wereldberoemde Rat Pack. Las Vegas was zelfs de plek waar Elvis Presley zijn eerste shows voorbracht in 1956.

Elvis treedt op het grote podium

Elvis Presley begon een residentie van twee weken in het New Frontier Hotel en Casino op de Las Vegas strip in 1956, kort nadat hij zijn nummer 1 hit, Heartbreak Hotel, vierde. Critici en gasten waren echter niet onder de indruk van zijn opening shows. Zij behoorden dan ook niet tot het publiek dat Presley later zou bekoren. Ondanks een teleurstellende start in zijn Vegas carrière werd zijn beeld overal geprojecteerd en was iedereen hem beginnen te idoliseren tegen zijn laatste podium appearance in de stad.

Vegas speelde een rol in alle aspecten van Elvis Presleys leven. Hij debuteerde er in 1956, voordat hij terugkeerde als ster en producer in de filmwereld. Het is ook de plaats waar hij trouwde. Daarbij was Vegas de locatie van zijn laatste voorstelling waar hij een triomfantelijke terugkeer maakte naar live performance. Tegen deze tijd was hij echter een eenzaat geworden en lijdde hij aan een zware drugverslaving.

Wie waren de Rat Pack?

Las Vegas begon in de jaren 1950 de grootste namen in film en muziek aan te trekken en de groep die later bekend zou worden als “Rat Pack” vertolkte dit perfect. Onder andere Frank Sinatra, Dean Martin, Sammy Davis Jr., Peter Crawford, Joey Bishop en later ook Bing Crosby maakten deel uit van deze group. Samen traden zij op op de Las Vegas podia in de loop van de Jaren 1950 en 1960.

The Tropicana

In 1957 kwamen de “Minsky’s Follies” tot leven. Dit was het debut van de Showgirls, de eerste topless show. In April van hetzelfde jaar opende het Tropicana Hotel. De architect, Ben Jaffe, wilde dat het hotel het mooiste en van de hoogste kwaliteit maken en een stap weg van het casinogebeuren. Hij wilde een Cubaanse sfeer met een variëteit aan themakamers, zoals Frans Provinciaals, het Verre Oosten en Italiaanse Renaissance.

Het hotel is een populaire filmlocatie en verscheen in verschillende top hits, zoals Viva Las Vegas, James Bond: Diamonds are Forever en The Godfather.